Sebelum ditemukan kertas orang-orang dahulu menulis di atas batu, kain, dedaunan dan tulang belulang. Menulis dengan cara ini terkesan tidak efektif dan menghabiskan banyak waktu. Kemudian pada tahun 50M Cai Lun yang berkebangsaan Tionghoa menemukan kertas untuk pertama kalinya. Yang pada akhirnya penemuan itu berkembang dari masa ke masa dan membawa kemajuan disegala bidang. 

Kertas dan era modern adalah dua hal yang tidak bisa dipisahkan. Dimana saat ini kita jumpai kertas memiliki peran yang sangat penting dalam kehidupan kita. Kertas selalu menemani aktifitas kita sehari-hari, mulai dari pagi sampai dengan malam harinya. Berikut adalah beberapa fungsi kertas dalam kehidupan kita secara umum;

1. Sebagai media transaksi

Sebelum adanya kertas transaksi dilakukan dengan cara barter, yaitu jual beli yang dilakukan dengan menukarkan barang dengan barang. Karena transaksi dengan cara ini agak rumit, orang-orang pada masa itu mengalihkan cara barter dengan pemakaian uang logam. Seiring berjalannya waktu masyarakatpun mengeluhkan alat tukar berbahan logam ini membutuhkan tempat yang luas untuk penyimpanan. 

Selain itu uang jenis ini mempunyai masa yang berat dan biaya produksi yang besar dan waktu pembuatan yang cukup lama. Sehingga akhirnya uang kertas menjadi alternatif transaksi yang lebih mudah dan efisien dari pada uang logam. Banyak keuntungan yang ditawarkan oleh uang kertas, diantaranya uang kertas mempunyai masa yang ringan dan fleksibel. Sampai saat ini uang kertas masih eksis sebagai media transaksi. 

Adapun penggunaan uang logam hanyalah untuk nominal yang lebih kecil, yang biasa kita sebut dengan recehan. Dengan semakin meningkatnya populasi penduduk di dunia, kebutuhan akan uang kertas juga semakin meningkat apalagi di negara-negara berkembang seperti Indonesia.

2. Sebagai alat dokumentasi

Kertas sebagai alat dokumentasi memungkinkan penyimpanan tulisan dengan mudah dan rapi. Pada hal ini penggunaan kertas dapat kita jumpai di perkantoran, di perusahaan bahkan di tempat tinggal kita sendiri.

Sebagai contoh dokumen pribadi dan keluarga seperti kartu tanda penduduk (KTP), surat izin berkendara (SIM), kartu keluarga (KK), pasport, dan ijazah. Kertas sebagai alat dokumentasi di perusahaan misalnya dokumen sistem manajemen mutu, standar operasional prosedur, instruksi kerja, memo, dan laporan kerja. 

Dan masih banyak contoh pemakaian kertas sebagai alat dokumentasi yang tentunya akan terus berkelanjutan. Hadirnya sistem digital diera ini sejatinya bukanlah hal yang mempersempit ruang penggunaan kertas. Sistem digital dan penggunaan kertas dapat berjalan beriringan untuk dokumentasi, dengan kata lain mereka saling membutuhkan satu dan lainnya. Walaupun sistem digital menciptakan sistem kerja yang lebih efisien, sistem ini juga rentan dengan resiko. 

Sistem digital beresiko dengan pencurian dan perusakan data dari pihak luar, untuk itulah diperlukan dokumentasi melalui kertas. Maka solusinya media digital dan kertas dapat diterapkan bersamaan. Dengan kata lain semakin media digital berkembang, penggunaan akan kertaspun juga akan demikian

3. Sebagai media edukasi

Dalam dunia pendidikan kertas memiliki peran yang sangat penting. Salah satu pemanfaatan kertas dalam dunia pendidikan adalah buku. Dalam jenjang pendidikan formal kebutuhan dengan buku berbanding lurus dengan jenjang pendidikan. Semakin meningkatnya jenjang pendidikan semakin meningkat pula kebutuhan akan buku. Ketika masih berada ditaman kanak-kanak hanya dibutuhkan beberapa buku dalam proses belajar dan mengajar. 

Selanjutnya penggunaan buku selalu bertambah ketika memasuki jenjang sekolah dasar, sekolah menengah pertama, sekolah menengah atas hingga perguruan tinggi. Tidak hanya dibidang pendidikan, dibidang bisnis dan pekerjaanpun kebutuhan dengan buku tak kalah besarnya.

Untuk itulah dibangun perpustakaan guna menampung kebutuhan masyarakat umum. Kebutuhan masyarakat dengan buku akan selalu bertambah seiring dengan kemajuan teknologi. 

Bagi seorang penulis, kertas diperlukan sebagai media untuk menuangkan gagasan mereka yang diterbitkan dalam bentuk buku. Sementara media informasi digunakan untuk mempublikasikan dan memasarkan tulisan mereka.

3. Sebagai media informasi

Kertas memiliki peranan yang sangat penting untuk menyajikan berita yang memungkinkan kita mendapatkan informasi dengan mudah. Penggunaan kertas dalam media informasi contohnya adalah majalah dan koran. Kebutuhan kita akan media informasi tidak akan pernah terhenti, seiring dengan perkembangan teknologi dan ilmu pengetahuan. Selama beratus-ratus tahun kertas telah menjadi bukti peradaban dunia. 

Dengan kertas para pakar-pakar ilmu dan sejarah dapat menuangkan gagasan mereka ke dalam media informasi. Untuk itu hampir disemua kota diseluruh dunia memproduksi majalah dan koran setiap harinya agar informasi sampai kepada konsumennya. Kendati media digital sudah mewabah ditengah-tengah kita, akan tetapi kebutuhan kita akan majalah dan koran tidak pernah berkurang.

Informasi yang dijual melalui koran dan majalah dianggap lebih akurat karena langsung mengacu kepada sumbernya. Selain itu mengkonsumsi berita dan informasi melalui kertas lebih baik untuk kesehatan mata.

4. Sebagai alat kemasan

Menurut Klimchuck dan Krasovec (2006:33), “kemasan adalah desain kreatif yang mengaitkan bentuk, struktur, material, warna, citra, tipografi dan elemen-elemen desain dengan informasi produk agar produk dapat dipasarkan. Kemasan digunakan untuk membungkus, melindungi, mengirim, mengeluarkan, menyimpan, mengidentifikasikan dan membedakan sebuah produk di pasar”. 

Selain sebagai alat transaksi, dokumentasi, dan edukasi, kertas juga dimanfaatkan sebagai kemasan. Kemasan yang diproduksi dari kertas selain ramah lingkungan juga memenuhi kriteria yang dipaparkan oleh Klimchuck dan Krasovec di atas. Kemasan dari kertas sangat mudah dibentuk, dan ditambahkan dengan desain kreatif sesuai kebutuhan pengguna.

Keuntungan lain dari penggunaan kemasan dengan berbahan kertas adalah tidak mengandung zat berbahaya bagi kesehatan, sehingga aman jika terhubung langsung dengan kulit. Karena itulah kertas dapat dimanfaatkan sebagai bahan kemasan untuk makanan dan minuman. 

Contoh lain pemanfaatan kertas sebagai kemasan adalah kotak karton. Kotak karton mungkin tidak asing lagi bagi masyarakat kita. Apalagi bagi mereka yang suka berbelanja, akan sering menemukan kotak karton sebagai pembungkus produk yang baru mereka beli. Kotak karton sangat diperlukan didunia industri sebagai alat pelindung, pengenal, dan alat penyimpan produk mereka sebelum diteruskan kepada pelanggan.

Itulah beberapa fungsi kertas secara umum, dan masih banyak manfaat lain dari kertas yang tanpa sadar kita temui dalam aktivitas kita sehari-hari. Dari sini kita dapat menyimpulkan besarnya kebutuhan kita akan kertas. Kertas mengantarkan peradapan manusia pada situasi yang kita rasakan saat ini.

Mudahnya bertransaksi, apiknya dokumentasi, berkembangnya edukasi, dan mudahnya mengakses informasi, semua tak lepas dari peran kertas. Karena itu mari lindungi alam kita dengan ikut membudayakan penggunaan kertas.